Jedna z najwybitniejszych postaci polskiego sportu, najlepsza sportsmenka świata roku 1974, laureatka Żydowskiej Galerii Sław Sportu.

Urodziła się w Leningradzie (dziś St. Petersburg) w rodzinie żydowskiej jako Irena Kirszenstein. Żyła 72 lata. Jej ojciec, Jakub Gustaw Kirszenstein pochodził z Warszawy, zaś matka Eugenia – z Kijowa. Rok po urodzeniu córki rodzina przeniosła się do Warszawy.
Treningi lekkoatletyczne rozpoczęła w wieku 14 lat w barwach warszawskiej Polonii. Szybko zauważono jej talent, sukcesy zaczęła odnosić już jako nastolatka. W wieku 18 lat wzięła udział w europejskich igrzyskach juniorów w Warszawie, zdobywając pierwsze złote medale. Miesiąc później już na igrzyskach olimpijskich w Tokio wywalczyła dwa srebrne medale oraz złoto w sztafecie sprinterskiej. Jej kariera rozwijała się w zawrotnym tempie. Opuściła tylko jeden sezon letni w 1969 roku w związku z ciążą i narodzinami syna. Po porodzie wróciła do sportu.

Zdobyła w sumie siedem medali olimpijskich, pobiła dziesięć rekordów świata, osiem samodzielnie, dwa w sztafecie. Jest w Księdze rekordów Guinnessa jako jedyna, która zdobywała na igrzyskach medale w pięciu konkurencjach lekkoatletycznych.

Zdobyła w sumie siedem medali olimpijskich, pobiła dziesięć rekordów świata, osiem samodzielnie, dwa w sztafecie. Jest w Księdze rekordów Guinnessa jako jedyna, która zdobywała na igrzyskach medale w pięciu konkurencjach lekkoatletycznych. Po zakończeniu kariery działała w krajowych i międzynarodowych organizacjach sportowych. Należała do najbardziej utytułowanych polskich sportowców i najwybitniejszych lekkoatletek w historii. Była również bohaterką sportu żydowskiego. Z okazji kolejnej Maccabiady w Netanji w lipcu 1981 roku włączono lekkoatletkę do właśnie utworzonej Żydowskiej Galerii Sław Sportu.

Myślę, że 75% szans wykorzystałam. Mam satysfakcję, że jestem w księdze rekordów Guinnessa jako jedyna zawodniczka, która zdobywała na igrzyskach medale w pięciu konkurencjach lekkoatletycznych – na 100, 200 i 400 m, w sztafecie 4×100 m i w skoku w dal.