אירנה קירשנשטיין-שווינסקה הייתה אחד מהספורטאיות הפולניות המצליחות ביותר, הספורטאית הכי טובה בעולם לשנת 1974, ובכלל בין הספורטאיות הגדולות בהיסטוריה.

היא נולדה ב-1946 בלנינגרד (היום סט. פטרסבורג) למשפחה יהודית (אבא מוורשה, אימא מקייב), וב-1947 המשפחה עברה לוורשה.

אירנה התחילה את אימוניה בגיל 14. קישרונותיה הובחנו במהירות, והיא החלה להצליח כבר כנערה. בגיל 18 השתתפה במשחקי אירופה לנוער בוורשה וזכתה במדליית הזהב הראשונה שלה. חודש לאחר מכן, במשחקים האולימפיים בטוקיו 1964, היא זכתה בשתי מדליות כסף ומדילית זהב בריצת שליחות שהיה גם שיא עולמי. הקריירה שלה צמחה. היא החמיצה רק עונת קיץ אחת בשנת 1969 עקב הריון והולדת בנה. זמן קצר לאחר מכן חזרה לספורט.

אחת האתלטיות הטובות בהיסטורי, אלופה אולימפית בעלת 7 מדליות (3 זהב, 2 כסף ו-2 ארד) ב-5 מקצועות שונים, אלופת אירופה בעלת 10 מדליות (5 זהב, 1 כסף ו-4 ארד) ושיאנית עולם (שברה 8 שיאי עולם אישיים) בריצות ל-100 מטר, 200 מטר ו-400 מטר, מתחילת שנות ה-60 ועד סוף שנות ה-70.

היא השתתפה ב-5 משחקי האולימפיים (1964-1980), בהם זכתה בסך הכל בשבע מדליות, ושברה עשרה שיאי עולם. היא בספר השיאים של גינס היחידה שזכתה במדליות אולימפיות בחמישה מקצועות שונים.

לאחר סיום הקריירה, הייתה פעילה בארגוני הספורט פולניים ובינלאומיים, בין היתר בוועד האולימפי הבינלאומי ובהתאחדות  האתלטיקה הבינלאומית.

בשנת 1981 הונצחה שווינסקה ביד לאיש הספורט היהודי במכון וינגייט, מוזיאון המנציח ספורטאים יהודים שזכו להישגים יוצאי דופן.

נפתרה ב-2018 לאחר מאבק ארך נגד סרטן.